リーチ・マイケル

9月22日放送の『情熱大陸』(MBS/TBS系、毎週日曜23:00~)では、ラグビー日本代表 キャプテンのリーチ・マイケルに密着する。

「神に誓うな、己に誓え」この言葉は、リーチのラグビー人生の中で培われた座右の銘だ。

30歳のリーチは、ニュージーランドの誇りと日本の美徳の両方を併せ持つアスリート。2015年秋にイングランドで開催されたラグビーW杯、リーチ率いる日本代表チームは予選リーグ初戦で終了間際に逆転トライを決め、優勝候補の南アフリカ代表に歴史的勝利を収めた。

世間はこの番狂わせに興奮。リーチは選手全員が色んなことを犠牲にし、4年間ハードなトレーニングをしてきた結果だと言う。チームは3勝1敗という過去最高の成績を残したが、1次リーグ突破はできなかった。

そして、今年アジア初開催となるW杯日本大会が9月20日に開幕。4年前の善戦を受けて期待が高まる中、リーチはキャプテンとして新たな目標を立て、「前大会よりも上の成績のベスト8、またはそれ以上を目指す。そのために必要なことの一つは、最強のキャプテンになる事だ」と言い切った。

初めてラグビーボールに触れたのは5歳の時、カミナリに打たれたような衝撃が走ったと言う。以来、楕円球一色の人生を送ってきたリーチ。15歳で来日し、北海道・札幌山の手高校に留学。日本の選手のラグビーの上手さ、懸命にできるまでひたすらに練習する、適当にしない日本人の勤勉さに驚いた。以来、日本で生活を送りながら、謙虚さや相手を敬う日本人の姿勢を学んだという。

リーチは2013年日本国籍を取得。海外出身者が増えたチームの一体感を高めるため、リーチは強化合宿のミーティングでも日本代表として戦う意義と覚悟を伝えてきた。「僕は日本で成長させてもらった。ラグビーも日本で上手くなった。留学して15年、人生の半分を過ごした日本でW杯に出られるのは特別なこと。日本人のメンタルの強さ、ラグビーの強さを証明することで恩返しがしたい」と語るリーチ。

日本を代表する選手として迎える3度目のW杯、勝利と伝えたい思いを胸にピッチに立つキャプテン・リーチの姿に迫る。

歌手で俳優の福山雅治が、地球上に残された独特の自然環境や絶滅に瀕した貴重な生きものたちを訪ね、見つめてきたシリーズ最新作『NHKスペシャル ホットスポット最後の楽園 season3』(NHK総合/全5回)。第3回目となる「進化の魔法 息づく島々 ~東南アジア ウォーレシア〜」が、3月29日(日)21時より放送される。

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