コアラを抱っこする永野芽郁と堀田真由

8月23日放送の『坂上どうぶつ王国』(フジテレビ系、毎週金曜19:00~)は3時間スペシャル。永野芽郁がバラエティの海外ロケに初挑戦するほか、MCの坂上忍ローラと南アフリカに向かい、密猟と戦う日本人女性に密着する。

同番組は、芸能界きっての愛犬家である坂上とゆかいな王国ファミリーの仲間たちが、人間と動物の「楽園」をイチから作り上げていく動物バラエティ。スペシャルレギュラーとして片平なぎさ、レギュラーメンバーとして、サンドウィッチマン伊達みきお富澤たけし)、くっきー!(野性爆弾)、高橋海人King & Prince)、堀田真由が出演する。

大の動物好きという永野が訪れたのはオーストラリア。ドラマ『3年A組―今から皆さんは、人質です―』(日本テレビ系)で共演し意気投合した番組レギュラーの堀田とともに、人間とコアラがまるで家族のように共生しているレッドランドという街に向かった。そこで目撃したのは、住宅街の木の上で休んだり元気に道路を走り回ったりするコアラの姿。日本では信じられない驚きの光景に、永野と堀田は大興奮。

そしてこの街でコアラを保護している“コアラケアラー”のお宅を訪ねる。そのお宅のバスルームの扉を開けるとユーカリの木が。そしてそのユーカリの木に登っておとなしく休んでいるコアラを発見!「人形みたい!」「なんてこったい!」と驚く永野。一体なぜバスルームにコアラがいるのか? “コアラケアラー”がその理由を説明する。さらにこのお宅では、屋外でもコアラを保護して育てているのだ。2人はコアラにユーカリを与え、さらに1日に200回もふんをするというコアラのふん掃除もお手伝い。ふんをつかんだ永野は「全然いいにおい!」とびっくり。ユーカリを食べるコアラは、長い腸で消化するのでふんのにおいはほとんどないというのだ。そしてコアラを野生に返す瞬間にも立ち会った永野は、「自分の力で人生を切り開いていく、そこを見させてもらうのはなんかぐっとくるよね」と感動する。

さらに永野と堀田は、赤ちゃんカンガルーを保護して野生に返している“カンガルーケアラー”の家庭にもお邪魔する。永野たちはカンガルーの赤ちゃんへのミルクあげにも初挑戦。永野は「いとおしい! かわいい! 目が合ってる気がする」と感激しながら上手にミルクをあげる。そして1年ほど保護してきたカンガルーを森に返す日。慣れ親しんだ“カンガルーケアラー”の自宅から、ぴょんぴょんと跳びはねながら森へと向かうカンガルーに、「感動しちゃう……」と永野の目から涙があふれ出す。

一方、日本から約30時間、南アフリカ共和国を訪れた坂上とローラ。坂上は初めてのアフリカ。一方「アフリカ大好き!」というローラは何度も訪れていて、プライベートでサイや象を保護する活動も行っているという。そんな2人がアフリカを訪れた理由とは? 実はアフリカでは象やサイの密猟が年間2万件を超える深刻な問題で、密猟者も過激化しているという。そんなアフリカのサバンナで野生動物を密猟者から守っている24歳の日本人女性がいるというのだ。

2人はその女性にサバンナで初対面した。4年前の20歳の時から南アフリカで保護活動をおこなっているという、太田ゆかさん。太田さんと一緒にサバンナを車で走ると、わずか5mほどの至近距離でキリンの群れを目撃。そして泳ぐカバの群れにも遭遇する。おとなしいイメージがあるカバだが、実は“サバンナ最強”といわれる危険な一面があるというのだ。その生態とは? さらに車で走ると、わずか10mの距離で、シマウマの肉を食べるライオンの姿が。坂上とローラは貴重な自然界のありのままの姿を目撃する。そして2人は巨大なアフリカ象にも遭遇。その距離なんと5m。坂上が距離の近さに驚いていると、象が坂上らの車をめがけて突進、威嚇してきて……。

そして今回、密猟者が仕掛けたわなを回収する現場に、日本のテレビが初めて同行が許された。茂みの中を進むと、まだ新しい人間の足跡を発見。そしてついに密猟者がしかけた細いワイヤーで作られたわなを発見する。その後も次々とわなが見つかると、「なんか生々しいな……」と密猟の現場に言葉を失う坂上。こうした過酷な南アフリカのサバンナで、24歳の日本人女性はなぜ保護活動を行っているのか? 坂上とローラが話を聞いていく。

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